Pourquoi comptons-nous jusqu’à la nouvelle année ?

Pourquoi comptons-nous jusqu’à la nouvelle année ?

décembre 31, 2021 0 Par brandon


Peu de gens comptaient jusqu’aux années 1960 et 1970 – et oui, cela incluait la nouvelle année. Célébrations et bisous de minuit le 31 décembre bien sûr. Comptes à rebours, non. Comment, alors, le compte à rebours est-il passé de presque inexistant à omniprésent dans la seconde moitié du 20e siècle ? Et pourquoi sommes-nous si attirés par eux maintenant, surtout pour marquer la fin d’une année et le début d’une autre ?

Les comptes à rebours tels que nous les connaissons aujourd’hui servent à plusieurs fins. Le compte à rebours du Nouvel An pourrait être caractérisé comme un « compte à rebours de la genèse » : une fois le temps écoulé, il recommence. L’attente de la nouvelle année – avec ses prédictions, ses résolutions et ses fêtes – est généralement génératrice, optimiste et pleine d’espoir. Mais il y a aussi des « comptes à rebours apocalyptiques », dans lesquels une fois le temps écoulé, un désastre s’ensuit. Aujourd’hui, nous nous demandons combien de temps il nous reste avant la prochaine variante de COVID-19, catastrophe naturelle ou attaque terroriste. Ces deux types de compte à rebours ont pris forme pendant l’âge atomique.

Bien que le désastre ait toujours fait partie de la vie américaine, la menace d’annihilation nucléaire a introduit des peurs existentielles omniprésentes. Notamment, en 1947, le Bulletin of the Atomic Scientists a présenté l’horloge de la fin du monde, qui à ce jour fournit un calcul visuel de la proximité de l’apocalypse. Dans les années qui ont suivi, ce sont ces mêmes scientifiques qui ont introduit le terme « compte à rebours » dans le lexique américain. Un article du San Francisco Examiner de 1953 faisait état d’un essai de bombe atomique dans le désert voisin du Nevada : « un responsable désigné sur un haut-parleur et une connexion radio à ondes courtes annonce à intervalles le temps restant avant l’explosion. À la toute fin, il entonne « moins 10 secondes, moins 5 secondes et moins 4 secondes » et ainsi de suite jusqu’au moment de l’explosion.

Quelques années plus tard, Alfred Hitchcock a domestiqué le compte à rebours atomique dans le téléfilm de 1957 « Four O’Clock », le transplantant dans le sous-sol d’une maison de banlieue câblée avec des explosifs quelques minutes et secondes avant l’heure éponyme. Les comptes à rebours télévisés des années 1950, qu’ils soient réels ou fictifs, étaient des expériences temporelles effrayantes, dans lesquelles le temps était distendu et étiré, puis éteint.

Mais le 5 mai 1961, le compte à rebours a obtenu sa première association positive majeure. Quelque 45 millions d’Américains qui regardaient les nouvelles nationales du soir ont entendu le compte à rebours du lancement réussi du premier vol spatial habité des États-Unis. Le décollage a été suivi par l’astronaute Alan Shepard qui a déclaré : « Roger, décollage et l’horloge a commencé. » Le temps ne s’est pas arrêté, car les comptes à rebours apocalyptiques l’avaient menacé ; au lieu de cela, une nouvelle horloge a commencé.

Le compte à rebours associé aux lancements de fusées trouve son origine dans la République de Weimar, où le film de 1929 de Fritz Lang « Woman in the Moon » présentait un compte à rebours prolongé jusqu’au lancement d’une fusée lunaire. Personne n’avait jamais entendu parler ou vu quelque chose comme le lancement auparavant – ou le compte à rebours. Le somptueux film de science-fiction à plusieurs bobines a eu un impact démesuré sur les scientifiques allemands des fusées, qui, après la Seconde Guerre mondiale, sont devenus un élément central du programme spatial américain. L’un des conseillers du film était Willy Ley, passionné de voyages spatiaux, qui a ensuite immigré aux États-Unis, où il a travaillé pour la NASA, orchestrant ses lancements de fusées.

À chaque lancement de fusée télévisé dans les années 1960, le compte à rebours accumulait des associations de plus en plus positives avec le public, se préparant au compte à rebours historique et au décollage d’Apollo 11, le vaisseau spatial qui emmena un équipage de trois hommes sur la lune. Les éléments du compte à rebours de la genèse tel que nous le connaissons aujourd’hui ont été gravés dans l’histoire le 16 juillet 1969, lorsqu’au moins 500 millions de personnes dans le monde se sont connectées pour entendre un compte à rebours fort et clair céder la place à un objectif passionnant, audacieux et transformateur.

Au cours des années 1970, le compte à rebours s’est déplacé au-delà des sites d’essais atomiques et des missions spatiales et sur des émissions de radio et de télévision – et loin du nihilisme d’un attentat à la bombe vers le triomphe d’un lancement de fusée. La populaire émission musicale australienne « Countdown », qui a fait ses débuts en 1974, a inspiré des émissions similaires aux États-Unis et en Europe. En comptant jusqu’au dernier plus grand succès, ces émissions ont ralenti la course du temps et délimité le passé récent. Leur terrain n’était pas le temps, mais plutôt « le sommet » ou « le plus populaire », organisé de manière séquentielle et menant non pas à « zéro » mais au « numéro un ». D’autres types de programmes de compte à rebours ont amplifié la course contre la montre. Dans le jeu télévisé britannique de longue date Compte à rebours, par exemple, les candidats essaient de résoudre des problèmes de nombres et de mots dans un laps de temps défini. Une très grande horloge analogique, rappelant la Doomsday Clock, surplombe le décor du spectacle. Dans cette itération, les concurrents triomphants de l’émission démontrent que la course contre la montre peut être gagnée, c’est-à-dire que le désastre peut être évité.

Les comptes à rebours apocalyptique et genèse ont finalement fait place au compte à rebours festif ultime : celui de la nouvelle année. Les Américains ont célébré publiquement le Nouvel An de diverses manières à partir des années 1890, notamment en sonnant les cloches (principalement dans les églises) à minuit. La première balle est tombée sur le toit de One Times Square pour marquer l’arrivée de 1908, et dans les années 1930 et 1940, des émissions de radio commerciales ont annoncé l’arrivée de la nouvelle année au public rural et urbain à minuit. Mais le premier compte à rebours que j’ai identifié remonte à la fin des années 1950. Au cours des dernières secondes de 1957, le radiodiffuseur Ben Grauer a proclamé à un auditoire de la radio nationale depuis un perchoir surplombant Times Square : « 58 est en route, 5-4-3-2-1. La balle commence à glisser le long du poteau, et c’est le signal que 58 est là. Il n’a pas eu beaucoup de succès : l’enregistrement existant présente une foule qui se réjouit mais ne compte certainement pas à rebours.

Au cours des années 1960, Grauer a essayé d’introduire les comptes à rebours du Nouvel An à la télévision, vraisemblablement comme un moyen de prolonger ce qui était, après tout, un événement de très courte durée. Pourtant, même si vous pouvez entendre la foule applaudir ces émissions, ils ne le rejoignent pas dans le compte à rebours. Reprenant l’innovation de Grauer, « New Year’s Rockin’ Eve » de Dick Clark, qui a fait ses débuts pour accueillir 1973, présentait des comptes à rebours confectionnés qui étaient mis en scène sur ses décors de soirée dansante, et étaient parfois douloureusement désynchronisés avec la chute de balle de Times Square.

Aussi impossible à croire, mes recherches sur les émissions de radio et de télévision existantes et les articles de journaux montrent que ce n’est que quelques secondes avant l’arrivée de 1979 qu’une foule de Times Square a décompté jusqu’à la nouvelle année. À ce moment-là, il était clair que la culture du compte à rebours était arrivée et était là pour rester.

À la fin des années 1980, des horloges de compte à rebours ont été installées à Times Square, les graphiques télévisés ont commencé à montrer le temps restant jusqu’à minuit et les animateurs de télévision ont guidé un public enthousiaste tout au long du décompte. À l’approche de l’an 2000, cependant, quelque chose de différent s’est produit. Les horloges de compte à rebours du millénaire ont proliféré à travers le monde (bien que 2000 ne soit pas le millénaire), accompagnées de craintes apocalyptiques concernant la fin des temps, ou à tout le moins l’an 2000, le crash épique du réseau informatique mondial tant discuté.

Les deux premières décennies du 21e siècle ont oscillé entre la genèse et les comptes à rebours apocalyptiques ; Prenez par exemple les horloges du compte à rebours pour les Jeux Olympiques et la dernière horloge climatique, trouvée en ligne (et à Union Square à New York) exhortant à l’action avant qu’il ne soit trop tard. Les horloges de compte à rebours pour chaque événement imaginable sont partout aujourd’hui, des horloges numériques personnalisées « Compte à rebours jusqu’à votre grand jour » qui peuvent être intégrées sur les flux de médias sociaux avant votre anniversaire aux horloges de compte à rebours du bus et du métro qui indiquent à tout le monde quand leur trajet arrivera. Qu’elle soit personnelle ou publique, l’horloge a pour but d’atténuer l’impatience, de remplacer l’incertitude par l’anticipation, et de combler le temps d’attente vide par une temporalité quantifiée.

Aujourd’hui, nos horloges et comptes à rebours continuent d’osciller entre genèse et apocalypse. Alors que 2021 cède la place à 2022, il est difficile de savoir à quoi nous nous attendons lorsque l’horloge sonnera minuit. Et donc, je soupçonne que certains comptes à rebours cette année seront teintés d’hésitation et de doute. Pourtant, beaucoup d’entre nous voudront se joindre à l’espoir du décompte de la genèse, tout comme la foule de Times Square accueillant 1979 avec leurs acclamations triomphales «Bonne année» – se réjouissant lorsque l’horloge recommencera.

Alexis McCrossen est un historien membre de la faculté de la Southern Methodist University qui étudie l’histoire du chronométrage. Finissant actuellement un livre sur l’histoire des célébrations du Nouvel An aux États-Unis, elle est également l’auteur de livres dont Jour saint, jour férié : le dimanche américain (2000) et Marquer les temps modernes : horloges, montres et autres garde-temps dans la vie américaine (2013). Cet essai a été publié par Zocalo Public Square.



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